Historias de viajes

Cómo jugar, alimentar, bañar y proteger a los elefantes en Tailandia

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Actualizado: 08/01/2018 | 1 de agosto de 2018

Los elefantes siempre han sido importantes en Tailandia, donde son un símbolo de la religión, la historia, la realeza y el poder. Según la leyenda budista, la reina Maya de Sakya, la madre de Lord Buddha, soñó que un divino Bodhisattva en un elefante blanco le tocaba el costado. Más tarde se quedó embarazada, y desde entonces, los elefantes han tenido una fuerte conexión con la divinidad y la realeza en el budismo. Como Tailandia es una sociedad budista, los elefantes son muy apreciados (los antiguos reyes de Tailandia viajaban en elefantes blancos). Además, los elefantes se usaban en la industria maderera para ayudar a talar árboles, por lo que su importancia era práctica.

A medida que la industria maderera disminuía en Tailandia, todos estos elefantes no tenían un "propósito", y los propietarios se quedaban con la necesidad de ganar dinero para sus familias y el cuidado de los elefantes. Dado que la mayoría de los turistas llegaron a Tailandia pensando "No puedo esperar a montar un elefante", fue una transición lucrativa.

Los elefantes fueron llevados a ciudades y alimentados por turistas que querían una foto. En la jungla, se establecieron campamentos para montar a caballo donde los visitantes podían pasear en elefante por la jungla, tomar sus fotos y regresar a casa con historias de su genial experiencia.

Cuando viví en Tailandia, finalmente aprendí sobre la verdadera naturaleza del turismo de elefantes. Aprendí cómo los elefantes que vagaban por las calles estaban drogados y a menudo se morían de hambre. Era ilegal: los elefantes en las ciudades habían sido prohibidos durante años, pero, como es común en Tailandia, los funcionarios hicieron la vista gorda o fueron pagados. Siempre estaba desgarrado: ¿los ignoro, con la esperanza de que esto termine con la práctica, o alimentaré al elefante con amabilidad pero perpetuaré esta crueldad? No fue hasta hace unos años, después de un accidente que dejó a un niño, un conductor y un elefante muertos, que los funcionarios de Bangkok finalmente tomaron medidas enérgicas y lo dejaron libre.

Monté elefantes en el pasado. Cuando montas un elefante, puedes vislumbrar su mal trato. Recuerdo una vez gritando a la cuidador de elefantes (entrenador) para balancear su gancho un poco demasiado fuerte en el elefante. Me dejó muy perturbado. No hay buenos parques para montar elefantes en toda Tailandia. Todos abusan y maltratan a sus elefantes a pesar de lo que dicen. Me arrepiento de mis experiencias montándolas pero no la conocía mejor. No había mucha información buena sobre cómo ver elefantes en Tailandia de una manera socialmente responsable.

Afortunadamente, hay un creciente movimiento para proteger a los elefantes, liderado por Lek Chailert, el fundador de Elephant Nature Park. Elephant Nature Park (ENP) existe desde 1996 y es la mayor organización de conservación y rescate de elefantes en Tailandia. Ubicado fuera de Chiang Mai, actualmente alberga 75 elefantes (más una colección de otros animales).

La demanda es tan alta, no solo para los visitantes sino también para los voluntarios, que tiene que hacer reservaciones con anticipación para visitarlos (para los voluntarios, eso podría significar hasta un año de anticipación). Cuando intenté visitarlos hace dos años, ya estaban reservados para el mes siguiente.

Esta vez, reservé con anticipación y pude visitar y ver todo lo bueno que hacen:

Cuanto más aprenda sobre los elefantes en Tailandia, más se dará cuenta de la necesidad de un cambio. Fue desgarrador escuchar las historias de cada elefante y ver a tantos con la espalda rota, las piernas y los pies faltantes. Afortunadamente, debido a organizaciones como ENP y turistas más conscientes socialmente, las cosas están cambiando. ENP ha comenzado a trabajar con los campamentos de equitación para dejar de montar y avanzar hacia prácticas más amigables con los animales. Los tailandeses están aprendiendo que la gente pagará grandes sumas de dinero para alimentarse, bañarse y jugar con elefantes y que esto puede ser más lucrativo y popular que ofrecer paseos.

¡ENP ha comenzado un gran movimiento y ahora hay muchos lugares en Tailandia donde puedes ver y jugar con elefantes de manera responsable! La marea finalmente está cambiando gracias a más turistas socialmente responsables. Aquí hay algunos otros lugares que vale la pena visitar:

  • Fundación de Amigos de la Vida Silvestre de Tailandia - Una visita de un día completo es de 1,600 THB ($ 48 USD) por persona y una visita de medio día es de 1,100 THB ($ 33 ​​USD) por persona. wfft.org, 108 Moo 6, Tambon Tha Mai Ruak, Amphoe Tha Yang, Chang Wat Phetchaburi.
  • Elefante Hills - Los tours varían de 2 a 4 días y cuestan entre 12,580-25,790 THB ($ 378-775 USD). elephanthills.com, +66 5200 1186, 170 Moo 7 Tambon Klong Sok, distrito de Panom, Suratthani.
  • El Proyecto Surin - Puedes ser voluntario por hasta ocho semanas. El precio es de 13,000 THB ($ 390 USD) por semana. surinproject.org, +66 84 482 1210, Ban Taklang, Surin.
  • Santuario de elefantes Boon Lotts - El costo de la visita es de 6,000 THB ($ 180 USD) por noche, y las reservaciones deben hacerse con anticipación. blesele.org, 304 Mu 5, Baan Na Ton Jan, Tambon Baan Tuek, Si Satchanalai, Sukhothai.

Los campamentos de elefantes no se han ido todavía. No lo estarán por mucho, mucho tiempo. Pero con turistas más educados y un incentivo económico para que los lugareños traten mejor a los elefantes, esperamos que podamos reducir severamente estos campamentos en los próximos años (y finalmente eliminarlos).

Así que la próxima vez que estés en Tailandia, por favor no montes a los elefantes. Si quieres ver un elefante, visita Elephant Nature Park o un programa similar y ayuda a proteger a estas increíbles criaturas. Obtendrás una interacción más cercana y más personal con los elefantes, y te irá bien.

Es un ganar-ganar para todos los involucrados.

Logística para visitar el parque natural del elefante:

  • Puede hacer una visita de un solo día por 2,500 THB ($ 75 USD) o una visita de noche por 5,800 THB ($ 174 USD). También puede comprometerse a una semana de trabajo voluntario por 12,000-15,000 THB ($ 360-450 USD).
  • ¡Te recogerán de Chiang Mai! Irás allí en una cómoda camioneta de pasajeros. El viaje dura aproximadamente 90 minutos.
  • Las comidas están incluidas en su visita y las comidas son vegetarianas.
  • Si se hospeda por más de un día, los huéspedes que se alojen durante la noche se hospedarán en cabañas privadas, con ropa de cama con mosquitera y baño adjunto. Los voluntarios se alojan en habitaciones dobles compartidas, con ropa de cama con mosquitera y baños compartidos.

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